Святой равноапостольный царь Константин Великий был сыном Констанция Хлора, управлявшего западной частью Римской империи (Галлилей и Британией), и святой равноапостольной Елены. К принятию христианства он был расположен своей матерью-христианкой. Отец его, хотя был язычником, но покровительствовал христианам, видя, что они - верные слуги и честные граждане. Во всей остальной Римской империи христиане подвергались жестоким гонениям со стороны императоров Диоклетиана, его соправителя Максимиана Галерия - на Востоке, и императора Максимиана Геркула - на Западе.

По желанию императора Диоклетиана в юных годах (18 лет) Константин был взят от родителей в качестве заложника и жил при дворе в Никомидии. Придворная жизнь в столице олицетворяла собою тогда в малом виде все то нравственное и религиозное растление, до какого только может дойти человечество, порабощаемое нечистыми, страстными похотями - суетная пышность и роскошь, пьянство и объядение, необузданный разврат мысли и жизни, интриги и крамолы, озлобление против истинного богопочитания и лицемерное, лживое почтение к мнимым богам. С другой стороны Константин видел совсем другую жизнь христианской общины, где старцы и старицы, юноши и девы, простецы и ученые мудрецы, даже дети доказывали истину своей веры, чистоту и высоту ее содержания не только словами, а и своими делами, страданием за нее даже до смерти. Впоследствии Константин сам признавался, что пребывание при дворе Диоклетиана много содействовало его обращению в христианство: "Я отчуждался от бывших доселе правителей, говорил он, потому что видел дикость их нравов".

После смерти Констанция Хлора сын его Константии в 306 году был провозглашен войсками императором Галлии и Британии. Первым делом нового императора было провозгласить в подвластных ему странах свободу исповедания христианской веры. Фанатик язычества Максимиан Галерий на Востоке и жестокий тиран Максентий на Западе ненавидели императора Константина и злоумышляли его низложить и убить, но Константин предупредил их и в ряде войн и с помощью Божией, разбил всех своих противников.

Он молил Бога дать ему знамение, которое воодушевило бы его войско храбро сражаться. В 312-м году во время войны с кесарем Максентием, незадолго до решительной битвы, Константин собственными глазами увидел на небе светящийся крест с надписью: «Сим побеждай» (по-гречески: NIKA). Это зрелище привело в ужас как самого царя, так и войско, бывшее с ним, ибо крест, как позорное орудие казни, считался у язычников дурным предзнаменованием. Константин пребывал в недоумении. Ночью в сновидении Господь явился ему с тем же знамением креста и сказал, что этим знамением он победит врага. Встав от сна, Константин позвал опытных мастеров и приказал устроить, по подобию образа креста, хоругвь из золота и драгоценных камней; воинам же своим он приказал изобразить Крест на щитах и шлемах.

Константинов крест

Константинов крест

Комбинация (совмещенных) букв, известная под именем монограммы Константина, составлена из двух первых букв слова ХРистос — «Хи» и «Ро».

Пораженный дивным видением Константин решился не почитать никаких других богов, кроме явившегося ему Христа. С того времени он начал усердно заниматься чтением священного Писания и постоянно имел при себе иереев, хотя и не принимал еще святого крещения.

Сделавшись полновластным правителем Западной части Римской империи, Константин издал в 313 году Миланский эдикт о веротерпимости, а в 323 году, когда воцарился как единственный император над всей Римской империей, распространил действие Миланского эдикта и на всю восточную часть империи. После трехсот лет гонений христиане впервые получили возможность открыто исповедовать свою веру во Христа.

Константин прекратил языческие игры; освободил духовенство от гражданских повинностей и церковные земли от общих налогов; отменил казнь через распятие; дозволил освобождать рабов при церквах без особых формальностей (очень затруднительных в гражданских судах); запретил частным лицам приносить жертвы идолам и обращаться к гаданиям у себя на дому; повелел по всей империи праздновать воскресный день; в ограждение христианских девственниц отменил бывшие у римлян законы против безбрачия; предоставил Церкви право получать имущество по завещаниям; допустил христиан к занятию высших государственных должностей; приказал строить христианские храмы и запретил вносить в них, по обычаю языческих капищ, императорские статуи и изображения.

Более всего Константин встречал себе противодействия в Риме, где было сильно язычество. Он решил основать новую христианскую столицу на берегах Босфора и пригласил христианских епископов торжественно освятить ее, назвав Константинополем. Обширные дворцы, водопроводы, бани, театры украсили столицу; она наполнилась сокровищами искусства, свезенными из Греции, Италии и Азии. Но уже не строились в ней храмы, посвященные языческим богам, и вместо Колизея, где происходили бои гладиаторов, был устроен цирк для конских состязаний. Главным украшением нового города стали храмы, посвященные истинному Богу.

Константинополь времен расцвета Византийской империи

Константинополь времен расцвета Византийской империи

Константин был глубоко убежден, что только христианская религия может объединить огромную разнородную Римскую империю. Он всячески поддерживал Церковь, возвращал из ссылки исповедников-христиан, строил церкви, заботился о духовенстве.

Глубоко почитая Крест Господень, император желал найти и самый Животворящий Крест, на котором был распят Господь наш Иисус Христос. Для этой цели он направил в Иерусалим свою мать - святую царицу Елену, дав ей большие полномочия и материальные средства. Там святая Елена не облачалась в свойственные ее сану одеяния, ходила в самой скромной одежде среди народной толпы и, стараясь быть неузнанной, раздавала щедрую милостыню.

В Палестине все места, освященные евангельскими событиями, уже давно подверглись опустошению. Пещера гроба Господня - была засыпана мусором, а на холме, насыпанном поверх святой пещеры, построено было капище “сладострастному демону любви” - Венере. По указаниям Елены идольские капища, поставленные на священных для христиан местах, были разрушены и вместо них сооружены святые храмы. На средства царицы были построены церкви в Вифлееме, над пещерой Рождества Христова; на горе Елеонской - месте Вознесения Господня; в Гефсимании - месте успения Пресвятой Богородицы; у дуба Мамврийского - в месте явления св.Троицы Аврааму.

После долгих и усиленных поисков Креста Господня было, наконец, указано его местонахождение неким Иудою, евреем, старцем преклонных лет, сыном иудейского учителя - под языческим капищем, построенным на холме, покрывавшем пещеру Гроба Господня.

Пещера Гроба Господня

Окно,где стояла царица Елена

Окно, где стояла царица Елена

Место обретения Креста Господня

Место обретения Креста Господня

Пещера Гроба Господня была найдена и очищена; около нее, на восточной стороне, обретены были три креста, а рядом с ними доска с надписью и честные гвозди. Но как было узнать, который из трех крестов был Крестом Спасителя? Случилось, что мимо этого места в то время проносили для погребения мертвеца; святитель Макарий велел похоронной процессии остановиться; стали полагать, по совету епископа, найденные кресты по одному на умершего, и, когда возложен был Крест Христов, мертвый воскрес.

Все, видя это чудо, возрадовались и прославили силу животворящего Креста Господня. И чтобы можно было бы хотя бы издали видеть святыню, святитель Макарий благоговейно подняв ее и став на возвышенном месте, сотворил воздвижение Креста Господня пред взором множества верных, которые в то время велегласно восклицали: "Господи, помилуй!" Это было первое Воздвижение Честного и Животворящего Креста; совершилось оно в 326 году. Православная Церковь празднует это событие ежегодно 14 сентября.

Святой Крест, положенный потом в серебряный ковчег для сохранения, многих из язычников и иудеев тогда обратил ко Христу; в том числе и Иуду, который указал место его хранения. Частицу живоносного Древа святая Елена, покидая Иерусалим, взяла с собою в дар сыну Константину.

Скончалась Елена на 80-м году жизни — по разным предположениям, около 327-330 гг. Место её смерти точно неизвестно, называется Трир, где у неё был дворец. За свои великие заслуги перед Церковью и труды по обретению Животворящего Креста царица Елена именуется Равноапостольной.

Над пещерой Гроба Господня сам император Константин повелел соорудить великолепный храм в славу Воскресения Христова, который был бы "великолепнее всех храмов, где-либо существующих".

Мирное существование христианской Церкви было нарушено возникшими внутри Церкви нестроениями и раздорами от появившихся ересей. Еще в начале деятельности императора Константина на Западе возникла ересь донатистов и новациан, требовавших повторения крещения над отпадшими во время гонений христианами. Эта ересь, отвергнутая двумя поместными соборами, была окончательно осуждена Миланским Собором 316 года. Но особенно губительной для Церкви оказалась возникшая на Востоке ересь Ария, дерзнувшего отвергнуть Божественную сущность Сына Божия и учить о тварности Иисуса Христа. По повелению императора, был созван в 325 году Первый Вселенский Собор в городе Никее. 318 епископов собрались на этот Собор, его участниками были епископы-исповедники в период гонений и многие другие светильники Церкви, среди которых - святитель Николай Мирликийский. Император присутствовал на заседаниях Собора. Бесповоротно осудив арианство, отцы Собора решили дать верующим точное исповедание православного учения - Символ веры. Константин предложил внести в Символ термин, слышанный им в прениях Собора, «Единосущный Отцу». Слово, сказанное царем, единодушно было принято Собором и послужило определительною основою учения о Лице Господа Иисуса, центрального христианского догмата.

Константин жил после того еще более 10 лет, с неизменною верностью держась Никейского исповедания веры, и ревностно старался утверждать дух христианского благочестия в своем царстве, являя достойный пример в себе самом. Еще задолго до смерти Константин начал готовиться к ней. В новой своей столице он построил храм во имя святых Апостолов, в котором устроил гробницу себя.

В 337 году Константин в последний раз торжественно отпраздновал в Константинополе Пасху и вскоре занемог. Но он еще не был крещен. Свое крещение благочестивый царь отлагал по смиренному сознанию своей греховности, желая подвигом целой жизни приготовить себя для этого. Притом же в душе его хранилось искреннее желание креститься в водах реки Иордана. Чувствуя крайний упадок телесных сил, Константин созвал епископов, просил их удостоить его святого крещения, сказав при этом: «Я думал сделать это в водах реки Иордана, где, в образ нам, принял крещение Сам Спаситель; но Бог, ведающий Полезное, удостаивает меня этого здесь». Облеченный при крещении в белую одежду, он не снимал ее уже до смерти. Багряницы же - этого царского отличия - "раб Божий" уже не восхотел и касаться.

Великий и равноапостольной Константин скончался, завещав царство трем своим сыновьям, в день Пятидесятницы в 337 году, на тридцать втором году своего царствования.

Тропарь, глас 8
Креста Твоего образ на небеси видев, и якоже Павел звание не от человек прием, во царех Апостол Твой, Господи, царствующий град в руце Твоей положи: егоже спасай всегда в мире молитвами Богородицы, едине Человеколюбче.

Кондак, глас 3
Константин днесь, с материю Еленою, крест являют всечестное древо, всех убо Иудеов посрамление суще, оружие же на противныя верных царей: нас бо ради явися знамение велие и во бранех грозное.