Господь наш Иисус Христос заповедал нам постоянно бодрствовать и молиться. Стараясь исполнить эту заповедь, христиане с древних времён в особо памятные дни совершали богослужение, которое длилось всю ночь, с вечера до утра, и потому получило название всенощного бдения . Главные его части — великая вечерня и утреня .

В самом начале великой вечерни воспоминается жизнь наших прародителей Адама и Евы в Раю. Находясь в этом прекраснейшем месте, наслаждаясь красотами Рая и величием сотворенного Богом мира, наши прародители в восторге приносили свои молитвы и благодарение Богу. В то блаженное время люди беседовали с Богом лицом к лицу, так как были безгрешны.

Символом этого являются открытые перед началом богослужения Царские врата . В воспоминание самого начала сотворения Богом мира (когда Дух Божий, подобно кадильному дыму, окутывал первозданную землю, оживотворяя еще не устроенный мир) священник кадит алтарь , а затем, воздав славу Живоначальной Троице, выходит из алтаря и кадит храм , что символизирует время, когда сам Бог был близок к людям. Хор поет избранные стихи 103-го псалма , изображающие величественную картину мира и прославляющие Творца: «Благослови, душе моя, Господа. Благословен еси, Господи!.. Яко возвеличишася дела Твоя, Господи, вся премудростию сотворил ecu...».

Бог дал человеку свободу, чтобы он свободно выбирал только добро. Но человек послушался завистливого и лживого совета диавола и отказался от общения с Богом. После этого человек уже не мог оставаться в Раю. Бог изгнал его из Рая и поселил на обедневшей и оскудевшей земле. Однако милосердный Творец, по Своей неизреченной любви, обнадежил человека обещанием Спасителя. Началась скорбная история человечества на земле — история покаяния, исправления, постепенного возвращения заблудших детей к своему Небесному Отцу.

Церковь напоминает нам эти события дальнейшим ходом богослужения. Царские врата закрыты . Пред ними, как пред затворенным Раем, диакон произносит великую ектению (ектения — по-гречески: усердие, прилежное моление), в которой испрашивается помощь Божия грешному человеку в различных нуждах его земной жизни. После каждого прошения ектении хор от лица молящихся воспевает: «Господи, помилуй». Затем хор поет избранные стихи из 1-й кафизмы (кафизмами называются части, на которые разделена Псалтирь), говорящие о жизни праведных и неправедных: «Блажен муж, иже не иде на совет нечестивых... и путь нечестивых погибнет... Работайте Господеви со страхом и радуйтеся Ему с трепетом... Блажени ecu надеющиися Нань...» ( Пс. 1, 1 , 6; 2, 11-12).

Ветхозаветные праведники жили надеждой на обещанного Спасителя. Ветхозаветное богослужение с его жертвами было напоминанием Божия обещания, прообразом будущей великой Жертвы, когда Сам Сын Божий, будучи Богом, станет Человеком, придет к людям, чтобы спасти их, и Своей праведной жизнью, Своей победой над смертью, Своим Вознесением к Богу Отцу примирит человека с Богом и станет как бы новым Прародителем для падшего человечества, желающего вернуть себе общение с Творцом.

Продолжение всенощной говорит об этих надеждах. Хор поет стихи псалма, полные скорбной мольбы: «Господи, воззвах к Тебе, услыши мя...» ( Пс. 140 ). Каждение, совершаемое диаконом в это время, означает жертвы, которые приносились в Ветхом Завете, а также наши молитвы к Богу. Стихи Псалтири начинают чередоваться со стихирами — песнопениями, посвященными празднику. При пении последней стихиры — догматика, говорящего о тайне Воплощения Спасителя, — священнослужители выходят с кадильницей из боковых дверей алтаря и через Царские врата входят в него . Выход священника из алтаря символизирует сошествие на землю Сына Божия для спасения людей, Его проповедь, вольные страдания, крестную смерть и сошествие во ад, а вход в алтарь — воскресение и вознесение на Небо.

Далее следует пение прокимна и иногда чтение из Священного Писания , после чего — две ектении . В большие праздники бывает лития — усердное моление, совершающееся вне храма или в его притворе. Выход священнослужителей из алтаря символизирует изгнание Адама из Рая и выражает наше смирение пред Богом и желание того, чтобы для нас открылись врата Небесные и благоутробие Божие.

По окончании литии хор поет несколько стихир и молитву «Ныне отпущаеши раба Твоего, Владыко...» (молитва святого Симеона Богоприимца). После молитвы «Отче наш» архангельским приветствием «Богородице Дево, радуйся» прославляется Божия Матерь или же, особым песнопением, празднуемое событие. (В праздники бывает освящение хлебов, пшеницы, вина и елея). Завершается вечерня 33-м псалмом и благословением священника. Последние молитвословия вечерни подводят нас к новозаветным событиям, воспоминаемым на утрене,— второй части всенощного бдения.

Утреня начинается ангельским славословием, воспетым при Рождестве Спасителя: «Слава в вышних Богу, и на земли мир, в человецех благоволение» ( Лк. 2:14 ). Затем читается шестопсалмие — шесть избранных псалмов, изображающих и радостное состояние души человека, с которым милость Господня, и скорбь души, отягощенной грехами и удалившейся от Бога.

По прочтении трех псалмов священник выходит из алтаря и, стоя перед закрытыми Царскими вратами, читает 12 утренних молитв , испрашивая благословения Божия на предстоящий день. После шестопсалмия и великой ектении диакон торжественно возглашает: «Бог Господь и явися нам, благословен грядый во имя Господне!» и еще несколько избранных стихов 117-го псалма — и хор повторяет вслед за каждым из них первый стих, возвещающий нам о явлении Спасителя. И Слово стало плотию, и обитало с нами, полное благодати и истины; и мы видели славу Его, славу как Единородного от Отца ( Ин. 1:14 ). Стихи псалма «Исповедайтеся Господеви...», произносимые при пении «Бог Господь...», изображают полную страданий земную жизнь Спасителя.

Далее поется тропарь праздника и читаются кафизмы из Псалтири . Псалтирь разделена на 20 отделов, которые и называются кафизмами. Кафизма делится на три части («Славы»), после прочтения каждой из которых поется малое славословие (отсюда и название — «Слава»).

Кафизма в переводе с греческого означает «сидение»; во время чтения кафизм можно сидеть, но во время малого славословия надо встать .

На всенощном бдении читаются две кафизмы, и после каждой бывают малая ектения и седальны — краткие молитвословия, приуроченные к чтению кафизм.

По прочтении кафизм начинается самая торжественная часть всенощного бдения — полиелей , что значит «великая милость» или «обилие масла, елея». При возжжении всех светильников священник исходит из алтаря , как Ангел, исшедший из пещеры гроба Господня возвестить о Воскресении, и совершает каждение храма . Каждение, сопровождающее и многие другие важные части богослужения, знаменует собой и наши молитвы, устремленные к Богу с вниманием и усердием, и благодать Святого Духа, осеняющую нас. Когда же священнослужитель кадит верующих, они отвечают наклонением головы.

Хор поет стихи 134-го и 135-го псалмов: «Хвалите имя Господне, хвалите, раби Господа...», а под воскресенье также воскресные тропари о явлении женам-мироносицам (ученицам Господа) Ангелов, возвестивших о Воскресении Спасителя из мертвых: «Зело рано мироносицы течаху ко гробу Твоему, Спасе, рыдающыя...». И весьма рано, в первый день недели, приходят ко гробу, при восходе солнца, и говорят между собою: кто отвалит нам камень от двери гроба? И, взглянув, видят, что камень отвален; а он был весьма велик. И, войдя во гроб, увидели юношу, сидящего на правой стороне, облеченного в белую одежду; и ужаснулись. Он же говорит им: не ужасайтесь. Иисуса ищете Назарянина, распятого; Он воскрес, Его нет здесь. Вот место, где Он был положен ( Мк. 16:2-6 ).

В праздники и дни памяти святых поется величание празднуемому событию или святому.

После пения установленных псалмов и тропарей или величания читается отрывок из Евангелия, относящийся к воспоминаемым событиям . После чтения Евангелия под воскресные дни бывает пение всеми верующими торжественной песни «Воскресение Христово видевше, поклонимся Святому Господу Иисусу, единому безгрешному...»

Евангелие полагается на аналой для поклонения и целования верующими в память явления ученикам Воскресшего Учителя и их радостного и благоговейного поклонения Спасителю. Когда же шли они возвестить ученикам Его, и се Иисус встретил их и сказал: радуйтесь! И они, приступив, ухватились за ноги Его и поклонились Ему ( Мф. 28:9 ). В праздники выносится праздничная икона.

Во время целования Евангелия или праздничной иконы священник помазывает верующих освященным на вечерне елеем в знак Божией милости; также, если была лития, верующим раздаются освященные частички хлеба с вином в память о подателе всех благ Боге для благодатного укрепления сил телесных и душевных (особенно это было нужно в давние времена, когда более продолжительные службы требовали подкрепления сил для неослабного внимания).

Далее следует чтение канонов — молитвословий, посвященных прославлению Бога, Пресвятой Богородицы, святых угодников Божиих или отдельных событий священной и церковной истории. Каждый канон состоит из отдельных частей, называемых песнями. После 8-й песни канонов поется хвалебная песнь Пресвятой Богородицы «Величит душа Моя Господа...» с припевом: «Честнейшую Херувим и славнейшую без сравнения Серафим...», в котором говорится о том, что Матерь Божия честью и славою превосходит даже святых Ангелов. Диакон при пении «Честнейшую...» совершает каждение храма.

После канонов в хвалитных псалмах и последующих стихирах верные призываются славить любовь Божию к человеку. После возгласа священника: «Слава Тебе, показавшему нам свет» (свет видимый, так как в древности утреня кончалась к рассвету, и Свет духовный — Спасителя), хор поет великое славословие — древний гимн, восхваляющий Бога за все Его дарования и милости. Это песнопение, сложенное из глубоких и вдохновенных слов Ветхого и Нового Завета, было составлено еще во время первых христиан, прославлявших этим гимном Божество Спасителя и защищавших имя Господа Иисуса Христа от языческих злословий. О нем упоминается уже в донесении о христианах римскому императору Траяну (98-117 гг. по Р.Х.), а также в писаниях древних христианских авторов. Даже в древнем сочинении «Постановления апостольские» есть утренняя молитва, мало чем отличающаяся от великого славословия.

Кончается этот гимн, дышащий простотой и духовным величием первых христианских времен, пением «Трисвятого» — одной из наиболее частых и важных молитв христианского богослужения (по преданию, первая часть ее — ангельское славословие «Святый Боже, Святый Крепкий, Святый Безсмертный» — была услышана вознесенным на Небо мальчиком-христианином во время землетрясения в г. Константинополе в V в.).

В праздники Воздвижения Креста Господня (14/27 сентября) и Происхождения Честных Древ Животворящего Креста Господня (1/14 августа), а также в 3-е воскресенье Великого поста (Неделю Крестопоклонную) во время «Трисвятого» совершается торжественный вынос священнослужителями святого креста и поклонение ему.

По «Трисвятом» поется воскресный тропарь или тропарь праздника.

После двух ектений, сугубой и просительной, и отпуста хор просит Бога о даровании многих лет правящему архиерею и всем православным христианам. После утрени читается 1-й час — краткая служба, связанная по содержанию с началом нового дня.