В православной традиции главными символами Пасхи считаются куличи и крашеные яйца. У католиков этот праздник ассоциируется с пасхальным кроликом, несущим яйца. Каким образом это животное стало символом Воскресения Христова – далее в обзоре.

Европейская традиция уходит своими корнями во времена язычества. Зайцы ассоциировались в древнегерманских культах с богиней плодородия Остарой (в Германии Пасха называется «Ostern»).

Яйцо символизировало жизнь, а зайцы – плодовитость.

В различных верованиях встречались и другие животные (лиса, петух), связанные с этим культом, но постепенно заяц «вытеснил» всех.


Винтажная европейская пасхальная открытка.
По мере распространения христианства по Европе миссионеры подстраивали языческие ритуалы и обычаи под христианские праздники. С Пасхой произошло то же самое. Языческий праздник весеннего равноденствия и чествование богини Остары «вплели» в контекст воскресения Иисуса Христа. Зайцы тоже «перекочевали» в христианскую традицию. Они изменили свой облик на домашних кроликов, но яйца нести не перестали.

Georg Frank von Frankenau – немецкий профессор, написавший трактат о пасхальных яйцах.
Первые письменные упоминания о том, что кролики на Пасху приносят яйца, относятся к концу XVI- началу XVII веков. Впервые пасхальные традиции были официально задокументированы в 1698 году немецким профессором Георгом Франком фон Франкенау (Georg Frank von Frankenau). Его трактат назывался «О пасхальных яйцах» («De ovis paschlius»). Он писал: «В Южной Германии, в Эльзасе, в Пфальце, а также в некоторых соседних с ними областях и в Вестфалии эти яйца называются заячьими. Детям рассказывают, что пасхальный заяц их сносит, а затем прячет в траве и кустах. Это заставляет малышей искать их с еще большим рвением на потеху взрослым». Современные немцы ревностно соблюдают эту традицию каждый год.

В Америке о пасхальных кроликах узнали с прибытием голландских поселенцев в 1770-х годах. Со временем кролик кроме яиц стал «приносить» шоколад и игрушки.