Первой исторической фигурой, с которой, по существу, начинается Евангелие от Матфея, является царь Ирод.

Ирод I Великий - личность в высшей степени неординарная и противоречивая.

По римским «имперским» понятиям того времени Ирод представляется периферийной, второстепенной фигурой; несомненно, нужной, даже незаменимой – и долгое время образцом того, какими должны быть зависимые правители такого рода. Однако для нас, черпающих значительную часть преданий не только у Рима или Афин, но и у Израиля, Ирод никак не может считаться периферийной фигурой: он правил самим Иерусалимом, центром того самого другого мира. Однако он и его деятельность представляют первостепенный интерес в равной мере для евреев и христиан. На протяжении своего правления он расширил владения Иудейского царства, оставив после себя уникальные образцы искусства и шедевры архитектуры. Именно во время его царствования закладывались предпосылки христианства, это был исторический период, непосредственно предшествующий рождению Иисуса Христа. Однако до сих пор за ним прочно сохраняется репутация беспощадного тирана, которую он приобрёл благодаря резне и массовому убийству младенцев в Вифлееме.

Вифлеемское избиение младенцев 1557, Галерея Уффици, Флоренция

Христос родился еще при жизни Ирода. Согласно Библии, Ирод узнал о его рождении от восточных мудрецов, сообщивших о рождении в Вифлееме Царя Иудейского. «Тогда Ирод, увидев себя осмеянным волхвами, весьма разгневался и послал избить всех младенцев в Вифлееме и во всех пределах его, от двух лет и ниже, по времени, которое выведал от волхвов» (Мф. 2:16). Избиение младенцев – это все, что большинство людей когда-либо слышали об Ироде Великом. Этой теме посвящено большое количество европейских произведений искусства. Кстати, многие еще путают Ирода Великого с его сыном Иродом Антипой, который казнил Иоанна Крестителя и с внуком царем Иродом Агриппой I, который казнил апостола Иакова Зеведеева и заточил в темницу св. Петра.

Ирод является основателем идумейской династии Иродиадов, которая более 135 лет правила Иудеей. Имена известных нам Иродов — Ирод I Великий, Ирод Архелай, Ирод Антипа, Ирод Филипп, Ирод Агриппа I, Ирод царь Халкиды и Ирод Агриппа II. Все они принадлежат к генеалогическому древу иудейского монарха Ирода Великого. Царь Иудеи (40 — 4 гг. до н. э.).

Основные биографические сведения об Ироде Великом мы имеем благодаря Иосифу Флавию — еврейско-римскому историку, который, в свою очередь, черпал информацию у Николая Дамасского — советника и личного придворного историка Ирода.

Середина I века до н.э. при всех беспорядках и волнениях, один из самых плодотворных периодов в истории человеческой цивилизации. В Риме, несмотря на политические и военные потрясения, это был золотой век писателей: сам Цезарь, Цицерон, Лукреций, Катулл и Вергилий, бывший на несколько лет моложе Ирода.

Ирод I Великий(ок. 73 до н. э. — 4 до н. э.) — был родом из Идумеи (историческая область на юге Палестины, которая на севере граничила с Иудеей; идумеи питали особую ненависть к евреям, считая, что из-за них они лишились прекрасных земель Ханаана; в 63 г. до н. э. Идумея вместе с Иудеей была покорена Римом). Его отец Антипатр был римским прокуратором (премьер-министром) Иудеи, которой в то время формально управлял Гиркан II.

Политическую карьеру Ирод начал в 48 году до н. э. Когда Ироду было всего 25 лет, отец назначил его тетрархом (губернатором) Галилеи (историческая область на севере Израиля, на границе с Ливаном). Несмотря на молодость, Ирод проявил на этой должности доблесть и рассудительность, сумел быстро очистить страну от разорявших ее разбойников и приобрести расположение местных жителей. Став тетрархом, Ирод женится на идумеянке по имени Дорис, от которой у него появляется сын Антипатр.

В этот же период, приблизительно в 47–46 годах до Р. Х., между Иродом и Синедрионом возникает конфликт, который был спровоцирован казнью без суда заговорщиков, поднявших восстание против его отца. Молодому наместнику поставили в вину несанкционированные казни и вызвали в суд. Прежде чем предстать перед синедрионом, Ирод заранее принял меры предосторожности и едва почувствовал, что дело идет к его осуждению, бежал в римскую Сирию. Секст Цезарь, бывший наместником в этой провинции, отдал ему в управление Келесирию. Собрав там войска, Ирод двинулся на Иерусалим и нагнал на Гиркана II такого страха, что тот снял с него все обвинения и вновь отдал под управление Галилею.

В глазах римских властей Ирод становится благонадёжным; вскоре он получает назначение стратега (наместника и командующего войсками) Палестины и Юго-Западной Сирии.

Наполовину араб Ирод (его мать была аравийкой), хотя и обращённый в иудаизм, провоцировал недовольство многих кругов еврейского населения. В 44 г. до н.э, после убийства Юлия Цезаря, в Риме началась очередная гражданская война. Противники Ирода воспрянули духом, так как ожидали его неминуемого падения. Но тот приехал к Марку Антонию с большим количеством подарков и сумел не только оправдаться, но и стать другом могущественного триумвира. В 43 году до н.э. после смерти Антипатра-отца, Антоний назначил Ирода и его старшего брата Фазаила тетрархами и поручил им заведовать всеми делами иудеев. Но формально на троне пока оставался Гиркан II.

В 41 г. до н.э., захваченный своим романом с египетской царицей Клеопатрой, Антоний бросил все дела и уехал к ней в Египет. Враги Ирода и Гиркана поспешили воспользоваться этим.

Племянник Геркана II Антигон, заручившись военной поддержкой парфян, в 40г. до н.э. захватил Иерусалим, посадил в тюрьму своего дядю Гиркана и взял в плен брата Ирода Фазаила, который вскоре покончил жизнь самоубийством. Самому Ироду удалось бежать в Египет, откуда после встречи с Клеопатрой он отплыл на корабле в Рим. Там он, заручившись поддержкой Марка Антония, был представлен римскому сенату и "избран" новым царем Иудеи.

В 37г. до н. э. Ирод с римскими легионами взял Иерусалим. После взятия города Ирод обезглавил царя Антигона — последнего монарха из Хасмонейской династии и расправился с его сторонниками (45 членов Синедриона).

Еще во время осады Иерусалима (которая длилась 5 месяцев), чтобы повысить свои шансы на престол, Ирод изгнал свою жену Дорис с 3-летним сыном Антипатром и женился на Мариамне, внучке первосвященника Гиркана II, стремясь тем самым придать своей династии кровное родство с домом Давидовым. Мариамна родила Ироду пятерых детей.

По словам Иосифа Флавия, Мариамна «красотою своею и уменьем с достоинством держать себя она превосходила всех своих современниц». Ирод очень сильно любил свою жену, но она относилась к нему с неприязнью, так как Ирод, борясь с Хасмонеями, уничтожил всю её семью и «она нисколько не стеснялась высказывать ему это прямо». При этом влияние Мариамны на Ирода было огромным. Так, в 35 году до н.э. Ирод по просьбе своей жены назначает 17-летнего брата Мириамны Аристовула первосвященником Иерусалимского Храма. Впоследствии Ирод пожалел об этом: он пригласил своего родственника в Иерихонский дворец и во время купания в бассейне Аристовул «невзначай» тонет. Большое недовольство Мариамна вызывала у родственников царя. Мать и сестра Ирода убедили его, что супруга желает отравить его и он предал её суду. После вынесения приговора Ирод вначале не стал приводить его в исполнение и заточил Мариамну в одном из дворцов, но затем под давлением своей сестры Саломеи, пугавшей его народными волнениями, приказал убить Мариамну. Мариамна была казнена в 29 году до н. э. Ей было всего 25 лет.

К 31 году до н.э. власть в Римском государстве была поделена между Октавианом Августом, владыкой Запада, находившимся в Риме, и Марком Антонием, правителем Востока, с резиденцией в Александрии.

После поражения Марка Антония в гражданской войне против Октавиана Ирод, до этого хранивший верность Марку Антонию, занял сторону победителя, которым теперь стал кесарь Август. В благодарность Октавиан Август утвердил в 30 году до н.э. Ирода на престоле Иудеи.

После смерти любимой жены Ирод погрузился в депрессию. Иосиф Флавий сообщает, что Ирод приказал забальзамировать тело Мариамны и оставить её во дворце, а сам при этом в исступлении бродил по своим покоям и звал её по имени. По всей видимости, у Ирода начал развиваться психоз — он даже начал слышать голоса.

Именно в этот период мать казнённой Мариамны — Александра, заручившись силовой поддержкой единомышленников, принимает решение захватить престол. Она провозглашает себя царицей, объявив, что из за психической болезни Ирод больше не может управлять страной. Но действия Александры только мобилизировали до этого ослабленного Ирода — Александра и все заговорщики были казнены даже без судебного разбирательства.

Оценивая личность этого государя, и современники и потомки часто испытывали двойственное чувство.

Без всякого сомнения, Ирод был очень даровитым и деятельным правителем. Иудея при нем превратилась в богатую и цветущую страну. Огромные богатства позволили царю перестроить многие старые города и основать новые.

Прежде всего на месте Стратоновой башни он построил себе новую великолепную резиденцию Кесарию, украшенную роскошными дворцами из белого камня. Здесь же была устроена обширная и удобная гавань с многочисленными якорными стоянками. В Себасте (так стала называться заброшенная и разоренная Самария) Ирод поселил 6 тысяч своих ветеранов, отстроив для них большой и красивый город. Много прекрасных зданий было сооружено в Иерусалиме. Свою поистине царскую щедрость он простирал и на заграничные города. Трудно даже перечислить благодеяния, которыми он осыпал Сирию и Элладу, равно как и другие местности, куда ему приходилось заезжать во время своих путешествий. Родосцам он на собственные средства построил пифийский храм; жителям Никомедии он помог соорудить большинство их общественных зданий; центральную улицу Антиохии он украсил двумя рядами портиков, а всю занимаемую городом площадь велел вымостить шлифованными плитами; он дал значительные средства элейцам на устройство и проведение Олимпийских игр и возродил эти древние состязания, которые из-за отсутствия денег совершенно утратили прежнее значение. Помимо этого он помогал многим городам и частным лицам, так что справедливо прослыл одним из самых щедрых государей своего времени.

Но, наверное, самым грандиозным строительным проектом Ирода Великого была реконструкция Иерусалимского Храма. Строительство началось в 22 году до н. э. и продолжалось 9 лет.

Масштабность Храма Ирода Великого поражала не только современников. Она до сих пор производит впечатление на тех, кто пытается представить, каким был этот Храм. Для сооружения храмового комплекса первоначально была построена массивная платформа из земли и камня площадью 144 000 квадратных метров, а это приблизительно 12 футбольных полей! Высота этого возвышения составляла 32 метра. Площадь Храма вдвое превышала Форум императора Траяна в Риме!

Многих поэтому изумляли противоречия в характере Ирода и то, как отвага, глубокий ум и подлинное величие духа уживались в нем с безжалостностью, несправедливостью и злобным коварством. Однако, по свидетельству Иосифа Флавия, в этих противоречиях не было ничего удивительного: и его великодушная щедрость, и его деспотическая жестокость имели одну причину — безмерное честолюбие. Ради желания снискать себе славу и бессмертие Ирод был готов на все. Несмотря на свой эллинский лоск, он оставался настоящим восточным деспотом. Ярче всего это проявлялось в его отношениях с приближенными и домашними. Те, кто умел ему угодить, могли на себе ощутить, сколь безмерна его щедрость. Но тех, кто не льстил ему, или не признавал себя его рабом, или возбуждал подозрения в измене, Ирод совершенно не терпел и бывал с ними жесток без всякой меры.

Последние годы правления Ирода отмечены особой подозрительностью, мстительностью и жестокостью. Ирод отовсюду ожидал обмана и заговора. Но если раньше опасность исходила только от консервативных элементов, то теперь он начал подозревать в заговорах свое ближайшее окружение, включая родственников. Так, когда Ироду исполнилось 65 лет,ему показалось, что два его сына от Мариамны Александр и Аристовул готовят переворот. Тогда он приказал казнить их (повешены в Самарии в 7г до н.э.). Всего за пять дней до смерти Ирод приказал казнить своего старшего сына (от первой жены Дорис) Антипатра (4 г. до Р.Х.). Наиболее известным и, вероятно, наиболее масштабным эпизодом, иллюстрирующим жестокость Ирода, является избиение младенцев в Вифлееме (Мф 2:16-18).

Вскоре Ирод был сражен одним из самых тяжких приступов болезни. Его мучил нестерпимый голод, который никакая еда не могла унять. Желудок и другие внутренние органы были изъязвлены и изъедены. Ему было трудно дышать, и дыхание несчастного стало столь зловонно, что никто не отваживался приблизиться к нему. Находясь в таком горестном и ужасном положении, он принужден был страдать от невыносимых болей. После безуспешных попыток вылечиться, он примирился со своей смертью, жалея, что после смерти заслужит осуждение своих подданных. Ирод выплатил жалование своим преданным воинам. Царство он разделил между своими сыновьями: Иродом Архелаем (Идумея, Иудея и Самария), Иродом Антипой (Галилея и Перея) и Иродом Филиппом (Итурея, Трахонитида с прилежащими областями).

Архелай устроил своему отцу пышные похороны: тело умершего было положено на золотое ложе и покрыто порфирой. В процессии участвовал почетный караул из гальских, германских и фракийских воинов. Согласно воле почившего его тело было предано земле между Иерусалимом и Вифлеемом, на краю Иудейской пустыни в Иродионе (искусственно насыпанный холм), где его могила была обнаружена археологами в 2007 году. Траур по Ироду продолжался семь дней.

Сообщение о смерти деспотичного царя Иудеи застало святое Семейство в Египте. Богомладенцу Господу нашему Иисусу Христу исполнилось тогда четыре года.

В заключении, отметим, что это был царь равновеликий как в своих делах, так и в прегрешениях: один из наиболее образованных и деятельных монархов своего времени, расширивший границы своего государства и давший ему экономическое процветание и мир на многие десятилетия.

Царь, построивший больше, чем все его предшественники со времен Давида и Соломона; успешный политик, умело лавировавший в смутные времена ухода одного римского императора и прихода другого, оставаясь при этом царем иудейским.

Не остановившийся перед казнью большинства членов Синедриона, чтобы преодолеть сопротивление жреческого сословия, жестоко и безжалостно расправившийся со всеми реальными и возможными противниками, среди которых были его жены и сыновья, родственники и местная знать; жертва своей собственной маниакальной подозрительности, имя которого на века стало символом жестокости.