Святой Стефан происходил из евреев, живших за границей, т. е. вне Святой Земли. Такие евреи назывались эллинистами, так как в них чувствовалось влияние греческой культуры, доминировавшей в Римской империи. После сошествия Святого Духа на апостолов Церковь стала быстро расти, и возникла необходимость заботиться о сиротах, вдовах и бедных вообще, принявших крещение.

Апостолы предложили христианам выделить семь достойных мужей для опеки нуждающихся. Посвятив этих семь человек в диаконы (что значит помощники, служители), апостолы сделали их своими ближайшими помощниками. Среди диаконов выделялся своей крепкой верой и даром слова молодой Стефан, называемый архидиаконом, т. е. первым диаконом. В скором времени диаконы, кроме помощи бедным, стали принимать ближайшее участие в молитвах и богослужениях.

Стефан особенно выделялся среди других; он с дерзновением проповедовал Христа и Его именем совершал великие знамения и чудеса. Все это возбуждало против архидиакона злобу и ярость фанатичных иудеев. Они искали случая посрамить его и при всяком удобном случае вступали с ним в публичные состязания о предметах веры. Но сами терпели при этом поражение: просвещаемый Духом Святым, Стефан говорил неотразимо убедительно, так что иудеи со стыдом прекращали спор.

Проповедь святого Стефана перед воротами Иерусалима (Витторе Карпаччо, 1514, Лувр)

Проповедь святого Стефана перед воротами Иерусалима (Витторе Карпаччо, 1514, Лувр)

Тогда в озлоблении они возбудили против него народ, схватили и привели на суд архиереев и старейшин; при этом представили лжесвидетелей, которые упрекали Стефана в хулении закона Моисеева и храма Иерусалимского. Обвинение было тяжкое. Взоры всех невольно обратились в сторону подсудимого. Благодать Божия, которою полна была душа Стефана, в эту минуту отразилась на лице его небесным светом; он смотрел, как ангел. Первосвященник потребовал объяснений. Стефан отвечал вдохновенной речью, в которой с силою обличал неверующих иудеев. «Жестоковыйные! люди с необрезанным сердцем и ушами! вы всегда противитесь Духу Святому, как отцы ваши, так и вы. Кого из пророков не гнали отцы ваши? Они убили предвозвестивших пришествие Праведника, Которого предателями и убийцами сделались ныне вы, - вы, которые приняли закон при служении ангелов и не сохранили».

Первомученик Стефан. Юлиус Шнорр фон Карольсфельд

После этих слов Стефан уже не мог ожидать себе пощады от озлобленных иудеев. Они рвались сердцами от злобы, слушая его, и скрежетали на него зубами. Тогда Господь благоволил подкрепить мужество апостола небесным видением. «Вот, - громко воскликнул Стефан пред свирепевшими злобою врагами, - я вижу небеса отверстые и Сына человеческого, стоящего одесную Бога!» После этого иудеи уже не сдерживали своей ярости. Закричав громкими голосами, затыкая уши, они единодушно устремились на него. Как бы богохульника, его привели за город, в долину Иосафатову, лежащую между горой Елеонской и Иерусалимом, и начали побивать каменьями. Чтобы верхняя одежда не мешала сильней бросать каменья в первомученика Христова, убийцы сняли ее и отдали стеречь юноше Савлу. Этот будущий первоверховный апостол Христов Павел, тогда еще ревнуя ветхому закону, всей душой ненавидел христиан и поощрял убийц на казнь своего родственника, архидиакона Стефана.

В отдалении на горе Елеонской стояла на камне Пречистая Матерь Божия с апостолом Иоанном Богословом и, взирая на мученическую кончину Стефана, прилежно молила о нем Сына Своего - Господа Иисуса Христа, чтобы Он укрепил мученика в терпении и принял душу его с миром и любовью. Осыпаемый градом каменьев, Стефан зрел в небесах взирающего на кончину его Господа и предал себя воле Божией. Наконец пришла минута смерти. В ужасном страдании, весь обагренный кровью, Стефан произнес: «Господи Иисусе! Приими дух мой!» и, преклонив колена, громогласно вознес последнее моление об убийцах: «Господи! не вмени им греха сего!» С этими словами на устах он предал святую душу свою Богу. Событие это и речь Стефана в синедрионе описал Евангелист Лука в книге Деяний Апостолов, главы 6-8.

Апостол и архидиакон Стефан в 34 году после Р. X. первый принял мученический венец за Христа, почему и назван первомучеником. Ему было около 30 лет.

После кончины мученика в Иерусалиме началось преследование христиан, от которого они вынуждены были бежать в разные части Святой Земли и в соседние страны. Так христианская вера стала распространяться в разных частях Римской империи. Кровь первомученика Стефана не пролилась даром и его молитва о невменении греха побивающим его была услышана. В скором времени Савл, одобрявший это убийство, уверовал, крестился и стал знаменитым Павлом - одним из самых успешных проповедников Евангелия. Много лет спустя Павел, посетив Иерусалим, был тоже схвачен разъяренной толпой иудеев, хотевших побить его камнями. В своей беседе с ними он вспомнил о невинной смерти Стефана и о своем участии в ней (Деян. 22, 19).

После того, как святой первомученик архидиакон Стефан был побит иудеями камнями, святое тело его бросили без погребения на съедение зверям и птицам. Честное тело его лежало без погребения сутки и день: но ничто не коснулось тела, ибо Господь охранял его.

Однако на вторую ночь знаменитый иудейский законоучитель Гамалиил, начавший склоняться к вере в Иисуса Христа как в Мессию и защитивший апостолов в синедрионе (Деян. V, 34-40), послал преданных ему людей взять тело первомученика. Гамалиил предал его погребению на своей земле, в пещере, недалеко от Иерусалима. Когда скончался тайный ученик Господа, Никодим, приходивший к Нему ночью (Ин. III, 1-21; VII, 50-52; XIX, 38-42), Гамалиил также похоронил его близ гроба архидиакона Стефана. Затем и сам Гамалиил, принявший святое Крещение вместе со своим сыном Авивом, был погребен при гробе первомученика Стефана и святого Никодима.

В 415 году мощи святых были чудесным образом обретены и торжественно перенесены из деревни Кафаргамала в Иерусалим архиепископом Иоанном вместе с епископами Севастийским и Иерихонским. С того времени от мощей начали совершаться исцеления.

Десница первомученика хранится в Серапионовой палате Троице-Сергиевой Лавры.

В Крестовоздвиженской церкви на Ближних пещерах Киево-Печерской лавры (Украина) хранится большой палец правой руки святого Стефана . Он был привезён в монастырь в 1717 году из Нямецкого монастыря (Румыния) и первоначально хранился в Успенском соборе лавры. В XIX веке для него была изготовлена серебряная рака весом в 150 кг. На её крышке было изображение святого Стефана в полный рост, а на месте руки была помещена реликвия. Раку установили в Стефаниевском пределе Успенского собора. Сейчас эта рака находится в коллекции Национального Киево-Печерского историко-культурного заповедника. В 1990-е годы с неё сделана копия из кипариса, в которой и хранится теперь перст святого.

В афонских монастырях Зограф , Ставроникита , Кастамонит хранятся небольшие частицы мощей.